Secretaria de Estado de Minería de la Provincia de Catamarca

 

 

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Los Minerales

 

Un mineral es una materia naturalinorgánicasólidacristalina y con una composición química fija o que varía entre límites muy estrechos.


¿Qué quiere decir natural? Una materia se denomina natural cuando se ha originado en la naturaleza, es decir sin la intervención del ser humano. La materia elaborada por los humanos se denomina materia artificial. Por ejemplo el cemento y el acero no son minerales puesto que no se encuentran en la naturaleza, sino que son productos fabricados por el ser humano.


¿Qué quiere decir inorgánica? Una materia natural se llama inorgánica cuando no es del tipo que constituye y caracteriza los organismos, dicho de otro modo, cuando no está constituida básicamente por átomos de carbono (C) e hidrógeno (H). Estos son los dos elementos indispensables para formar la materia orgánica, que es la que constituye los organismos. Un ejemplo de materia inorgánica es el cloruro sódico (NaCl) y ejemplos de materia orgánica son los lípidos que básicamente están formados por C y H.


¿Qué quiere decir materia sólida? Una materia es sólida cuando las partículas (átomos, moléculas o iones) que la forman están fuertemente unidas ocupando posiciones fijas. Esto implica que hace falta realizar una fuerza para deformarla o romperla. Así pues, para que una sustancia pueda ser considerada mineral, es necesario que sea sólida. El agua no es un mineral, ni tampoco lo es el oxígeno del aire, etc. El que frecuentemente se hable de agua mineral, se debe a que es agua que salgo del interior de la montaña, es decir de una mina de agua, no porque sea un mineral.


¿Qué quiere decir cristalina? Una materia sólida se llama cristalina cuando sus partículas están ordenadas, es decir las partículas no se encuentran de cualquier forma, sino en lugares fijos, tales que, si disponen de espacio suficiente, forman volúmenes geométricos como cubos, prismas, pirámides, etc., que se denominan cristales. Cuando el número de partículas es muy grande, los cristales son visibles a simple vista.


En las exposiciones y comercios de minerales, se suele hablar de "minerales cristalizados" cuando los cristales son visibles a simple vista, y de "minerales masivos" cuando no lo son. En realidad, estos últimos también son de materia cristalina. Basta observarlos mediante un microscopio para poder apreciar sus pequeños cristales microscópicos. Cuando forman minerales duros se pueden aprovechar para hacer joyas duraderas. Los grandes cristales son muy raros y por esto están muy cotizados. Cuando las partículas de un sólido no están ordenadas se dice que es un sólido de materia amorfa.


Se denomina celda unidad al cristal más pequeño posible, es decir el constituido por el mínimo número de partículas (átomos, moléculas o iones). Un cristal visible a simple vista no es más que la repetición, infinidad a veces y en las tres dimensiones del espacio, de la celda unidad.

 

¿Qué quiere decir tener una composición química definida? Los minerales presentan una composición química definida, es decir la proporción entre los elementos químicos que lo forman es constante, o sólo presenta pequeñas variaciones. Por ejemplo el mineral galena posee un átomo de azufre por cada átomo de plomo. Además puede contener átomos de plata, oro y otros elementos, pero sin llegar a superar el 0,3% (se denominan "impurezas"), de hacerlo ya no se consideraría galena sino otro mineral distinto.


Los falsos minerales o mineraloides son las sustancias naturales, inorgánicas y sólidas, como la limonita , el ópalo y la obsidiana, que no son auténticos minerales, dado que sus partículas no están ordenadas, es decir son de materia amorfa. También se consideran mineraloides los líquidos inorgánicos que se encuentran en la naturaleza, como son el agua y el mercurio nativo.

 


La clasificación de los minerales:


Científicamente los minerales se clasifican según su composición química, pero esta clasificación precisa tener una serie de conocimientos de química. Por esto, a continuación se presenta la clasificación de los minerales según su utilidad. En esta clasificación se diferencian dos grande grupos que son:


Los minerales no metálicos:
Son los que no sirven por obtener metales. Los principales son:

 

Los silicatos (como el cuarzo, el feldespato ortosa, el feldespato albita, la mica biotita o mica negra, la mica moscovita o mica blanca y la olivina).

  • Los carbonatos (como la calcita y el aragonito).
  • Los sulfatos (como el yeso).
  • Las sales (como la halita y la silvina).

 

La mayoría de estos minerales se encuentran asociados a otros minerales constituyendo rocas por lo cual reciben el nombre de minerales petrogenéticos. En este sentido los principales son los silicatos, puesto que son los que forman la mayoría de las rocas que forman las montañas (forman rocas como el granito, el pórfido, el basalto y las arcillas). Después están los carbonatos puesto que la calcita es el principal mineral de la roca caliza de la cual también están formadas muchas montañas.


Los minerales metálicos:
Son los que sirven por obtener los metales. Generalmente no forman rocas y se encuentran en pequeñas cantidades, por lo cual hace falta hacer minas para llegar a ellos. Cuando se extraen generalmente salen unidos a fragmentos de rocas. Se denomina mena al mineral del cual se extrae el metal y ganga a la roca acompañante.

 

A continuación se presentan una tabla de los principales minerales metálicos agrupados según el mineral que se obtiene de ellos. También se ha incluido el diamante por ser el mineral más apreciado de todos por su dureza belleza.

 

 

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